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set 09

I Leoni di Tsavo

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I Leoni di Tsavo al Chicago Field Museum

Da qualche giorno, sui canali del digitale terrestre, sta passando Spiriti nelle Tenebre (The Ghost and The Darkness), film del 1996 di Stephen Hopkins, con Val Kilmer e Michael Douglas. A mio modo, pur non ritenendolo un fondamentale, pieno di difetti com’è, ci sono affezionato. Probabilmente capita più spesso di quanto si pensi.
C’è l’Africa, i colori delle tribù locali, i cacciatori masai, i turbanti degli operai indiani, la caccia ai leoni, Spirito e Tenebra, come vennero soprannominati dai superstiti ai loro attacchi. E soprattutto, c’è il fascino, una volta tanto non farlocco, di quell’avviso: tratto da una storia vera.
I Leoni di Tsavo sono realmente esistiti e davvero hanno posto in scacco il Tenente Colonnello John Henry Patterson, per mesi, durante la costruzione di un ponte ferroviario sul fiume Tsavo, in Kenya.
La storia è cruda, violenta, di spinta alla sopravvivenza e di conflitto tra uomo e bestia. Non dev’essere, né fu giusta, ma è ricca di un fascino arcano, soprattutto narrativo, come quello che, volendo fare un esempio tangibile, si riscontra in film che trattano tematiche identiche, uno fra tutti, Lo Squalo (Jaws) di S. Spielberg.
Il naturalismo viene messo in secondo piano per focalizzarsi invece sulla partita in atto, tra cacciatori e animale che, contro ogni pronostico, tiene loro testa, e ne spedisce qualcuno al creatore. Un tema epico.
È importante sottolinearlo perché la storia, quella vera dei Mangiatori di Uomini di Tsavo, contiene tutto ciò, e molto altro, laddove il film è messinscena vuota, che ha dimenticato l’ingrediente fondamentale, in questo genere di questioni: la tensione.

John Henry Patterson con FMNH 23970

***

Il periodo è il Marzo 1898 e i nove mesi successivi, a Tsavo, in Kenya. L’accampamento occupato dagli operai addetti alla costruzione del ponte viene preso di mira da una coppia di leoni maschi, sprovvisti di criniera. I due assaltano il campo in piena notte, nonostante i falò e i recinti di cespugli spinosi eretti a protezione delle tende, trascinando via gli operai e divorandoli.
Leoni abilissimi, visto che il primo della coppia (Patterson uccise un primo leone poco dopo il suo arrivo a Tsavo, più piccolo dei due leoni poi divenuti famosi), fu abbattuto da Patterson solo nel mese di Dicembre 1898, il secondo tre settimane più tardi, dopo numerosi tentativi di caccia, con l’ausilio di battitori e l’impiego di trappole.
I leoni sono conosciuti con il nome attribuito loro dal Chicago Field Museum, FMNH 23970 e FMNH 23969, che si accaparrò gli scheletri. Il medesimo Istituto che, dopo 25 anni dalla loro uccisione, acquistò, per cinquemila dollari, anche le pelli dei due esemplari, ricostruendone i modelli sugli scheletri originali, ora in esposizione.
FMNH 23970 misurava 320 cm circa, dal naso alla punta della coda. Occorsero otto uomini per trasportare la carcassa al campo.

FMNH 23969

***

Si ignora il numero preciso di vittime attribuite ai due leoni. Sembra verosimile, anche dai risultati delle analisi compiute sui resti, e dalla rispettiva contaminazione ossea che indica una variazione della dieta delle bestie con carne umana, che la cifra di 35 uomini sia la più verosimile, in proporzioni di 24 uomini al primo leone, FMNH 23970 e 11 al secondo. Patterson scrisse nelle sue memorie che la cifra di uccisioni superava le cento unità, e che i leoni non uccidessero per nutrirsi, o non solo, ma per il semplice gusto di farlo: una sorta di caccia alla rovescia, dove la preda è ritornata a essere l’uomo. Cifra, quella delle cento e più vittime, che un nuovo, più recente studio parrebbe accreditare.
Quello che maggiormente stupisce, al di là delle proporzioni delle creature e del numero di uccisioni, visto che già solo 35 sembra una somma consistente, è il modo in cui vennero abbattuti, completamente ignorato dal film.
Il primo leone venne ferito da Patterson, ma riuscì a fuggire. Si ripresentò all’accampamento a tarda notte e venne di nuovo colpito diverse volte. La caccia durò fino alla mattina seguente, quando Patterson lo ritrovò, infine morto.
Il secondo leone, ucciso a tre settimane di distanza, venne colpito cinque volte, e ciò nonostante fu in grado di caricare Patterson che fu costretto a colpirlo altre tre volte, due al petto e una alla testa. Il resoconto vuole che, a quel punto, ancora il leone gemesse nel tentativo di raggiungerlo.

***

Sulle possibili cause che spinsero, e spingono, i leoni a variare dieta, prediligendo la carne umana, il propagarsi, nella regione dello Tsavo, della peste bovina, che ridusse il numero di prede naturali dei leoni, il fatto che carovane di schiavi dirette a Zanzibar attraversassero di continuo quella regione, sbarazzandosi dei cadaveri nel fiume, dove venivano raccolti e divorati dai felini, oppure gli stessi rituali di sepoltura indiani, basati sulla cremazione, in qualche modo responsabili di aver reso invitante la carne umana.
Al di là della storia in sé, della caccia, della disparità che c’è sempre stata, tra uomo e animale, la vicenda dei Leoni di Tsavo appartiene all’epica. Impareggiabile dal punto di vista narrativo, si prestava benissimo, come poi avvenne, al lirismo, alla superstizione, quella che voleva i leoni posseduti, o addirittura incarnazioni di spiriti maligni, alla commercializzazione, quella che permise al Tenente Colonnello Patterson di crearsi la propria piccola leggenda personale, cosa che, a fine ’800, faceva del gentiluomo un eletto, quasi un sovrumano.
A noi resta ancora quel tema, il confronto, che aspetta ancora di essere narrato degnamente, e l’emozione che, dicono, si provi a guardare le due belve, nella loro teca, al museo. Ma, su quest’ultimo aspetto, mi riservo dei dubbi.

Fonti e link utili:

Tsavo Maneaters (Wikipedia eng)
Field Museum uncovers evidence behind man-eating
Man-Eaters of Tsavo (Smithsonian.com)
Mistery of the Man-Eating Lions (National Wildlife)
The Tsavo Man-eaters

8 comments

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  1. mcnab

    Forse uno degli ultimi tentativi pseudoseri di realizzare un film d’avventura, “Spiriti nelle tenebre” fallisce proprio nel meccanismo di creare la giusta tensione.
    Hanno puntato molto sulle atmosfere magiche dell’Africa Nera (il che ci sta) ma hanno dimenticato tutto il lato selvaggio e crudele, che pure era uno – se non IL – fattore determinante di quel contesto.

    Sui leoni dello Tsavo rimangono tutti i misteri che illustri tu, a partire dal numero spropositato di vittime.
    Forse questo film meriterebbe davvero un reboot, solo che potrebbe venire anche peggio. Una specie di survival horror, magari con derivazioni da blockbuster che… te prego!

    Vuoi vedere che magari alla fine era meglio il film del 1952, “Bwana Devil”?

    PS: di animali feroci impagliati ne ho visti parecchi… Non mi hanno mai trasmesso nessun brivido. Vederli vivi, in un parco faunistico molto celebre dalle mie parti, ha avuto ben altro effetto. Perfino il loro odore (intenso, selvatico) mette a disagio. E affascina.

    1. Hell

      Sì, a vederli così, fanno pena, più che altro… :D Però, pensare che abbiano fatto fuori almeno trentacinque persone, magari li rende un po’ meno innocui.
      Il problema del film è che i leoni non fanno paura, non quanta ne faceva lo squalo di Spielberg, che pure si vede oggi che è finto, ma è terribile lo stesso.
      L’ideale sarebbe fare davvero un film sulla caccia, magari illustrarne le tecniche, illustrare il comportamento dei leoni: lì c’era la primadonna Douglas che voleva a tutti i costi sembrare figo, con risultati devastanti.

      Il film del ’52 non l’ho visto.

  2. sommobuta

    Incredibile questa storia dei leoni che probabilmente cacciavano “per diletto”. Certo che 35 uomini uccisi…una vera strage!

    1. Hell

      La cosa veramente strana è che fossero entrambi maschi e cacciassero in coppia. ^^ Di solito la caccia è praticata dalle leonesse.
      Ma in fin dei conti, tempi strani portano a strane alleanze. ^^

  3. Marco Bango Siena

    Uno di quei film che cerco di vedere da una vita, ma che immancabilmente mi viene impedito da imprevisti vari. Ho sempre visto solo dei pezzi, per poi essere interrotto ignobilmente. Ma perché non avevano la criniera?

    1. Hell

      Perché alcuni leoni (maschi) non ce l’hanno. È un carattere ereditario. Nel film invece hanno impiegato esemplari con criniera, forse per non farli scambiare per leonesse, o semplicemente perché sono più fighi. :D

  4. wwwwelcometonocturnia.blogspot.com

    Visti cosí impagliati fanno quasi tenerezza quei Leoni.
    Una cosa da far notare è che proprio con questo film la carriera di Val Kilmer ha cominciato a vaccillae fino a naufragare completamente con quel passiccio senza capo né coda de L’ Isola del Dottor Moreau non a caso quasi contemporaneo a Spiriti nelle Tenebre.

    1. Hell

      Ma perché il film arrivò in un momento in cui, se non erro, i leoni erano pure specie a rischio. Immagina tu. :D Insomma, non una scelta di tempo felice per raccontare questa storia.

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